Biografi om Henry David Thoreau, amerikansk essäist

Henry David Thoreau (12 juli 1817 – 6 maj 1862) var en amerikansk essäist, filosof och poet. Thoreaus författarskap är starkt influerad av hans eget liv, i synnerhet hans tid vid Walden Pond. Han har ett varaktigt och berömt rykte för att omfamna icke-konformitet, dygderna i ett liv som levs för fritid och kontemplation, och individens värdighet.

Snabbfakta: Henry David Thoreau

Känd för: Hans engagemang i transcendentalism och hans bok

Walden

Född: 12 juli 1817 i Concord, Massachusetts

Föräldrar: John Thoreau och Cynthia Dunbar
    • Död: 6 maj 1862 i Concord, Massachusetts
  • Utvalda publicerade verk: A Week on the Concord and Merrimack Rivers (1849), ”Civil Disobedience” (1849), Walden (1854), ”Slaveri i Massachusetts” (1854), ”Walking” (1864) )Anmärkningsvärda kv te: ”Jag gick till skogen för att jag ville leva medvetet, för att bara fronta livets väsentliga fakta och se om jag inte kunde lära mig vad det måste undervisa och inte, när jag kom för att dö, upptäcka att jag inte hade levt.” (Från Walden)Utbildning:Harvard College

 

Tidiga liv och utbildning (1817-1838)

Henry David Thoreau föddes den 12 juli 1817 i Concord, Massachusetts, son till John Thoreau och hans fru, Cynthia Dunbar. Familjen New England var blygsam: Thoreaus far var involverad i Concords brandkår och körde en penna fabrik, medan hans mor hyrde ut delar av deras hus till pensionärer och tog hand om barnen. Han hette faktiskt David Henry vid födseln för att hedra sin bortgångne farbror David Thoreau, han var alltid känd som Henry, även om han aldrig fick sitt namn ändrat officiellt. Thoreau, det tredje av fyra barn, tillbringade en fridfull barndom i Concord, och firade särskilt byns naturliga skönhet. När han var 11 skickade hans föräldrar honom till Concord Academy, där han gjorde så bra att han uppmuntrades att söka till college.

År 1833, när han var 16 år gammal, började Thoreau sina studier vid Harvard College och följde i sin farfars fotspår. Hans äldre syskon, Helen och John Jr., hjälpte till att betala hans undervisning från deras löner. Han var en stark student, men var ambivalent till högskolans rankningssystem, och föredrar att driva sina egna projekt och intressen. Denna oberoende anda såg honom också ta en kort frånvaro från college 1835 för att undervisa på en skola i Canton, Massachusetts, och var en egenskap som skulle definiera resten av hans liv.

Porträtt av Henry David Thoreau (1817-1862), 1847. Privat samling.

Tidiga karriärförändringar (1835-1838)

När han tog examen 1837 mitt i sin klass, var Thoreau osäker på vad han skulle göra härnäst. Thoreau var ointresserad av en karriär inom medicin, juridik eller ministerium, vilket var vanligt för utbildade män, och beslutade sig för att fortsätta arbeta inom utbildning. Han säkrade en plats på en skola i Concord, men han fann att han inte kunde ge kroppsstraff. Efter två veckor slutade han.

Thoreau gick till jobbet för sin fars pennfabrik en kort tid. I juni 1838 startade han en skola med sin bror John, men när John blev sjuk bara tre år senare, stängde de ner den. Men 1838 tog han och John en livsavgörande kanottur längs floderna Concord och Merrimack, och Thoreau började överväga en karriär som naturpoet.

Vänskap med Emerson (1839-1844)

År 1837, när Thoreau var sophomore vid Harvard, bosatte sig Ralph Waldo Emerson i Concord. Thoreau hade redan stött på Emersons författarskap i boken Nature. På hösten samma år, två släktingar hade blivit vänner, sammanförda av liknande synsätt: båda litade starkt på självtillit, individens värdighet och naturens metafysiska kraft. Även om de skulle ha ett något tumultartat förhållande, hittade Thoreau till slut både en pappa och en vän i Emerson. Det var Emerson som frågade sin skyddsling om han förde en dagbok (en livslång vana av den äldre poetens), vilket fick Thoreau att börja sin egen dagbok i slutet av 1837, en vana som han också höll i nästan hela sitt liv upp till två månader före hans död. Tidskriften sträcker sig över tusentals sidor, och många av Thoreaus skrifter utvecklades ursprungligen från anteckningar i denna tidskrift.

Thoreaus journal. Återges från ett fotografi av den faktiska volymen.

Allmängods

År 1840 träffades Thoreau och ramlade in kärlek med en ung kvinna som besöker Concord vid namn Ellen Sewall. Trots att hon accepterade hans frieri, motsatte sig hennes föräldrar matchen och hon bröt omedelbart förlovningen. Thoreau skulle aldrig göra ett frieri igen och gifte sig aldrig.

Thoreau flyttade in med Emersons en tid 1841. Emerson uppmuntrade ung man att fortsätta sin litterära riktning, och Thoreau omfamnade yrket poet och producerade många dikter såväl som essäer. Medan han bodde hos Emersons, fungerade Thoreau som en handledare för barnen, en reparatör, en trädgårdsmästare och slutligen en redaktör för Emersons verk. 1840 började Emersons litterära grupp, transcendentalisterna, den litterära tidskriften The Dial. Det första numret publicerade Thoreaus dikt ”Sympathy” och hans essä ”Aulus Persius Flaccus,” om den romerske poeten, och Thoreau fortsatte att bidra med sin poesi och prosa till tidskrift, inklusive 1842 med den första av hans många naturuppsatser, ”Natural History of Massachusetts.” Han fortsatte att publicera med The Dial tills dess slut 1844 på grund av ekonomiska problem.

Thoreau blev rastlös när han bodde med Emersons. 1842 hade hans bror John dött en traumatisk död i Thoreaus armar, efter att ha fått stelkramp av att han skar sig i fingret under rakningen, och Thoreau kämpade med sorgen. Till slut bestämde sig Thoreau för att flytta till New York, där han bodde med Emersons bror William på Staten Island, undervisade hans barn och försökte knyta kontakter med den litterära marknaden i New York. Även om han kände att han var misslyckad och han föraktade stadslivet, var det i New York som Thoreau träffade Horace Greeley, som skulle bli hans litterära agent och en promotor för hans arbete. Han lämnade New York 1843 och återvände till Concord. Han arbetade delvis på sin fars företag, tillverkade pennor och arbetade med grafit.

Inom två år kände han att han behövde ytterligare en förändring, och ville avsluta boken han hade börjat, inspirerad av hans kanottur på floden 1838. Upptagen av idén om en klasskamrat från Harvard, som en gång hade byggt en hydda vid vattnet där han kunde läsa och tänka, bestämde sig Thoreau för att delta i ett liknande experiment.

Walden Pond (1845-1847)

Emerson testamenterade till honom marken han ägde av Walden Pond, en liten sjö två mil söderut av Concord. I början av 1845, vid 27 års ålder, började Thoreau hugga ner träd och bygga sig en liten stuga vid sjöns strand. Den 4 juli 1845 flyttade han officiellt in i huset där han skulle bo i två år, två månader och två dagar, och började officiellt sitt berömda experiment. Det här skulle bli några av de mest tillfredsställande åren i Thoreaus liv.

Rekreation av Thoreaus stuga vid Walden Pond i Massachusetts.

Hans livsstil på Walden var asketisk, informerad av hans önskan att leva ett så grundläggande och självförsörjande liv som möjligt. Medan han ofta gick in i Concord, två mil bort, och åt med sin familj en gång i veckan, tillbringade Thoreau nästan varje natt i sin stuga vid sjöns strand. Hans diet bestod till största delen av den mat han hittade som växte vilt i det allmänna området, även om han också planterade och skördade sina egna bönor. Thoreau förblev aktiv med trädgårdsarbete, fiske, rodd och simning, och spenderade också mycket tid på att dokumentera den lokala floran och faunan. När han inte var upptagen med att odla sin mat vände sig Thoreau till sin inre odling, främst genom meditation. Det viktigaste är att Thoreau ägnade sin tid åt kontemplation, läsning och skrivning. Hans författarskap fokuserade främst på boken han redan hade börjat, A Week on the Concord and Merrimack Rivers (1849), som skildrade den resa han tillbringade kanotpaddling med sin äldre bror som i slutändan inspirerade honom att bli en naturpoet.

Thoreau förde också en noggrann dagbok över denna tid av enkelhet och tillfredsställande kontemplation. Han skulle återvända till sin upplevelse vid stranden av den sjön om bara några år för att skriva den litterära klassikern känd som Walden (1854), utan tvekan Thoreaus största verk .

Efter Walden och ”Civil Disobedience” (1847-1850)

A Week on the Concord and Merrimack Rivers (1849) ”Civil olydnad” (1849)

Sommaren 1847 bestämde sig Emerson för att resa till Europa och bjöd in Thoreau att återigen bo i hans hus och fortsätta undervisa barnen. Thoreau, efter att ha avslutat sitt experiment och avslutat sin bok, bodde hos Emerson i två år till och fortsatte sitt skrivande. Eftersom han inte kunde hitta ett förlag för A Week on the Concord och Merrimack Rivers, Thoreau publicerade den på egen bekostnad och tjänade lite pengar på dess ringa framgång.

Thoreaus möbler från hans Walden-stuga.

Under denna tid publicerade Thoreau också ”Civil olydnad.” Halvvägs genom sin tid i Walden 1846, hade Thoreau mötts av den lokala skatteindrivaren, Sam Staples, som hade bett honom att betala valskatten som han hade ignorerat i flera år. Thoreau vägrade på grundval av att han inte skulle betala sina skatter till en regering som stödde förslavning och som förde kriget mot Mexiko (som varade 1846-1848). Staples satte Thoreau i fängelse, tills nästa morgon när en oidentifierad kvinna, kanske Thoreaus faster, betalade skatten och Thoreau – motvilligt – gick fri. Thoreau försvarade sina handlingar i en essä publicerad 1849 under namnet ”Resistance to Civil Government” och nu känd som hans berömda ”Civil Disobedience”. I uppsatsen försvarar Thoreau det individuella samvetet mot massornas lag. Han förklarar att det finns en högre lag än civilrätt, och bara för att majoriteten anser att något är rätt gör det inte så. Det följer då, förklarade han, att när en individ intuiter en högre lag som civillagen inte överensstämmer med, måste han fortfarande följa den högre lagen – oavsett vilka civilrättsliga konsekvenser det blir, i hans fall, till och med att tillbringa tid i fängelse. Som han skriver: ”Under en regering som fängslar alla orättvist, är den sanna platsen för en rättvis man också ett fängelse.”

”Civil Disobedience” är ett av Thoreaus mest bestående och inflytelserika verk. Det har inspirerat många ledare att börja sina egna protester och har varit särskilt övertygande för icke-våldsdemonstranter, inklusive sådana figurer som Martin Luther King Jr. och Mohandas Gandhi.

Senare år: Nature Writing and Abolitionism (1850-1860)
    • ”Slaveri i Massachusetts” (1854)

Walden (1854)

Till slut flyttade Thoreau tillbaka till sitt familjehem, dvs n Concord, arbetade då och då på sin fars pennfabrik samt en lantmätare för att försörja sig samtidigt som han komponerade flera utkast av Waldenoch slutligen publicerade den 1854. Efter faderns död övertog Thoreau blyertsfabriken.

Titelbladet från första upplagan o f Henry David Thoreaus Walden: eller, Livet i skogen. Thoreau skrev om sina erfarenheter och tankar under en tvåårsperiod när han bodde i en liten ettrumsstuga som han hade byggt vid stranden av Walden Pond nära Concord, Massachusetts. Library of Congress / Getty Images

På 1850-talet var Thoreau mindre intresserad av transcendentalism, eftersom rörelsen redan splittrades. Han fortsatte dock att utforska sina idéer om naturen och reste till Maine Woods, Cape Cod och till Kanada. Dessa äventyr hittade sina platser i artiklarna ”Ktaadn och Maine Woods” (1848), som senare skulle utgöra början på hans bok The Maine Woods (publicerad postumt 1864), ”Excursion to Canada” (1853) och ”Cape Cod” (1855).

Med sådana verk ses Thoreau nu som en av grundarna av genren av amerikansk natur skrivande. Postumt publicerad (i Excursions, 1863) är också den föreläsning han utvecklade från 1851 till 1860 och som i slutändan var känd som essän ”Walking” (1864), där han redogjorde för sitt tänkande om mänsklighetens förhållande till naturen och den andliga betydelsen av att lämna samhället för en tid. Thoreau tänkte på stycket som ett av hans säregna stycken och det är ett av de definitiva verken i den transcendentala rörelsen.

Som svar på växande nationell oro angående avskaffandet av förslavning fann Thoreau sig själv inta en strängare abolitionistisk hållning. 1854 höll han en svidande föreläsning kallad ”Slaveri i Massachusetts”, där han anklagade hela landet för slaveriets ondska, till och med de fria stater där förslavning var förbjuden – inklusive, som titeln antydde, hans eget Massachusetts. Den här uppsatsen är en av hans mest berömda prestationer, med ett argument både rörande och elegant.

Sjukdom och Död (1860-1862)

År 1835 drabbades Thoreau av tuberkulos och led av det periodvis under loppet av sitt liv. 1860 fick han bronkit och därefter började hans hälsa att sjunka. Thoreau var medveten om sin förestående död och visade ett anmärkningsvärt lugn och reviderade sina opublicerade verk (inklusive The Maine Woods och Exkursioner) och avsluta sin dagbok. Han dog 1862, 44 år gammal, i tuberkulos. Hans begravning planerades och deltog i Concord litterära uppsättning, inklusive Amos Bronson Alcott och William Ellery Channing; hans gamle och store vän Emerson framförde sin lovtal.
Stämpel tryckt av USA, visar Henry David Thoreau, cirka 1967.

Arv

Thoreau såg inte de enorma framgångarna under sin livstid som Emerson såg under sin. Om han var känd så var det som naturforskare, inte som politisk eller filosofisk tänkare. Han publicerade bara två böcker under sin livstid, och han var tvungen att publicera A Week on the Concord och Merrimack Rivers

själv, medan Walden knappast var någon storsäljare.

Thoreau är nu dock känd som en av de största amerikanska författarna. Hans tänkande har utövat ett enormt världsomspännande inflytande, särskilt på ledarna för icke-våldsfria befrielserörelser som Gandhi och Martin Luther King Jr., som båda citerade ”civil olydnad” som ett stort inflytande på dem. Liksom Emerson svarade Thoreaus arbete inom transcendentalism på och bekräftade en amerikansk kulturell identitet av individualism och hårt arbete som fortfarande känns igen idag. Thoreaus naturfilosofi är en av prövstenarna i den amerikanska naturskrivande traditionen. Men hans arv är inte bara litterärt, akademiskt eller politiskt, utan också personligt och individuellt: Thoreau är en kulturhjälte för hur han levde sitt liv som ett konstverk, och försvarade sina ideal ner till de mest vardagliga valen, oavsett om det vara i ensamhet på Waldens strand eller bakom galler i Concord-fängelset.

Furtak, Rick Anthony, ”Henry David Thoreau”, The Stanford Encyclopedia of Philosophy (Höstutgåvan 2019), Edward N. Zalta (red.), https://plato.stanford.edu/archives/fall2019/entries/thor eau/.

Harding , Walter.

    Packer, Barbara. Transcendentalisterna. University of Georgia Press, 2007.

Thoreau, Henry David. Walden. Urbana, Illinois: Project Gutenberg, 1995. Hämtad 21 november 2019 från https://www.gutenberg.org/files/205/205-h/205-h.htm.

Lämna ett svar

Relaterade Inlägg

  • Hamlet – Karaktärsanalys och relationer

  • Sammanfattning av ”Othello” akt tre, scener 1-3

  • ”Othello” Akt 2 Sammanfattning

  • ”Othello” akt 5, scen 2

  • Karaktärsanalys: Kung Lear

  • Akt 4, Scen 6 Analys